17世纪的科学史—《机械宇宙:艾萨克·牛顿、皇家学会与现代世界的诞生》

现代科学是如何诞生的?爱因斯坦曾认为这是个低概率的事件,如果没有几何定理及数学公式的传承,帮助一代代天才们进行逻辑推演,现代科学的产生是极其困难的。中国虽然发现勾股定理的时间不比西方晚,但没有以公式和定理的形式传承下来,导致后人难于掌握,尽管科学发现、发明不少,但很难催生出现代科学。《机械宇宙:艾萨克·牛顿、皇家学会与现代世界的诞生》是于2016年6月由社会科学文献出版社出版的一本图书,作者是(美)爱德华·多尼克(Edward Dolnick) ,这本书则从历史细节出发,向我们介绍了现代科学的产生过程。
这是一本想了解科学史的人不能不读的难得佳作。我们可以通过作者通俗而不失生动的叙事,认识那个天才成群结队的时代,认识科学与现代世界的关联,认识人类世界的科学史。17世纪被历史学家称为“天才的时代”,但它同时也是一个骚动的年代。伽利略、哈雷、开普勒、牛顿、莱布尼茨、笛卡尔……当17世纪晚期绝大多数人仅看到分崩离析的世界时,世界在这群早期科学家眼中却有着完美的秩序。这群人是当时世界上绝顶聪明的人,他们笃信宗教,他们试图通过自身的不懈努力解读上帝的心意,并以此来认清楚这个世界。他们宣称,宇宙在表面的混乱下,其实像是结构复杂并运行完美的机械时钟。
在当时瘟疫横行,伦敦大火肆虐,社会时局可谓动荡不安,但由于国王贵族的悠闲,战争的平息都促进了那个世纪科技的多方面发展。一句“实验是检验真理的标准”,大量实验在那个时代喷涌而出,实验的结果成功验证了一些荒谬的常识,但却建立起现代科学研究的基础模型。该书算是一部优秀的科普读物,展现出十七世纪晚期的通俗科学史:数学、物理学、天文学等基础科学大爆炸前后的天才小传以及社会图景。从当时的蒙昧的社会现状切入,描绘宗教与科学的博弈、基础学科的发展及延伸、天才的人物风貌、社会对科学的态度等浮世图景,单元篇章短小通俗,深度让位给了科普性。
虽然该书三部分53个章节的联系不够紧密,但也交织出一幅比较完整的早期科学世界的图景。相比于人们津津乐道后半部分的巨人争论,更喜欢前半部分对社会文化背景的铺陈。

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